Eeppinen Cassini Saturn -tehtävä alkaa tässä kuussa

Cassini

Taiteilijan kuva, joka esittää NASAn Cassini -avaruusaluksen Saturnuksen pohjoisen pallonpuoliskon yläpuolella ennen yhtä koettimen 22 Grand Finale -sukelluksesta. (Kuva: NASA/JPL-Caltech)



PASADENA, Kalifornia. - NASAn veteraani Cassini -operaatio aloittaa virallisesti jäähyväiskierroksensa Saturnusjärjestelmässä 22. huhtikuuta ja viimeisen läheisen kohtaamisen rengastetun planeetan suurimman kuun Titanin kanssa. Viisi kuukautta myöhemmin, 15. syyskuuta, Cassini palaa näyttävästi Saturnuksen murskaavassa ilmapiirissä.

Mutta ennen kuin se tapahtuu, Cassini sukeltaa 1 900 mailin (1930 kilometrin) raon läpi planeetan ja sen sisimmän renkaan välillä suorittaakseen tieteen, joka on mahdollista vasta nyt, kun tehtävä on loppumassa polttoaineesta.

`` Mikä mahtava loppu mahtavalle tehtävälle '', NASA: n planeettojen tiedeosaston johtaja Jim Green, viraston päämajassa Washingtonissa, sanoi videolinkin kautta tänään (4. huhtikuuta) pidetyssä erityisessä tiedotustilaisuudessa NASAn Jet Propulsion Laboratoriossa (JPL). [Cassinin Grand Finale Saturnuksessa: NASAn suunnitelma kuvina]



Suuri finaali alkaa, kun Titanin painovoima heittää avaruusaluksen lähelle Saturnuksen ilmakehää, mikä lopettaa koettimen rengas laiduntamisen kiertoradat ja saa Cassinin sukeltaa renkaiden aukon läpi.

Seuraavien 22 kiertoradan aikana planeetan ja sisimmän renkaan välillä Cassini aloittaa täysin erilaisen löytövaiheen. Avaruusalus suorittaa tieteellisiä mittauksia ilmeisesti tyhjästä ympäristöstä planeetan yläilmakehän kaasujen ja Saturnuksen D-renkaan sisimmän reunan välillä.

'Grand Finale on aivan uusi tehtävä', sanoi Linda Spilker, Cassini-projektitutkija JPL: stä. 'Me menemme paikkaan, jossa emme ole koskaan ennen olleet ... ja uskon, että jotkut suurimmista löydöistä voivat tulla näiltä viimeisiltä kiertoradilta.'



Taiteilijan kuva, joka esittää NASAn Cassini -avaruusaluksen Saturnuksen pohjoisen pallonpuoliskon yläpuolella ennen yhtä koettimen 22 Grand Finale -sukelluksesta.(Kuva: NASA/JPL-Caltech)

Tämän ainutlaatuisen liikeradan avulla Cassini voi tehdä uskomattoman yksityiskohtaisia ​​karttoja Saturnuksen magneettisista ja painovoimakentistä, mikä auttaa tutkijoita ymmärtämään, mitä rakenteita planeetan ilmakehän alla on, ja mahdollisesti paljastamaan mekanismit takana Saturnuksen salaperäinen spin . Tämä on myös paras tilaisuus saada vielä hyvä katsaus salaperäiseen kuusikulmioon, joka on kaiverrettu pilviin Saturnuksen pohjoisnavan ympärille, lähetystyöryhmän jäsenet sanoivat.

Saapuessaan Saturnuksen kiertoradalle vuonna 2004 Cassini on vältellyt planeetan jäistä rengasmateriaalia ja valinnut kaukaisemman (ja turvallisemman) kiertoradan, jossa kaasujättiläisen kuuperhe voitaisiin tutkia ja Saturnus voitaisiin havaita kaukaa. Mutta nyt kun operaatio on viimeisissä kuukausissaan, voidaan ottaa enemmän riskejä havaintojen tekemiseksi, joista tutkijat olisivat vain uneksineet aiemmin operaation aikana.



Rohkeiden rengassukellusten aikana Cassini on lähempänä planeettaa kuin koskaan ennen. Koetin käyttää massaspektrometriään 'maistamaan' Saturnuksen ilmakehän reunalla olevien heikkojen kaasujen kemian ja palauttaa kaikkein yksityiskohtaisimmat havainnot Saturnuksen korkeista pilvistä ja rengasmateriaalista. [ Cassinin uusimmat Saturnus -kuvat ]

Lähetystyöryhmän jäsenet pyrkivät minimoimaan tähän etuoikeutettuun näkemykseen liittyvät vaarat.

'Emme tiedä tarkalleen, mihin tämä D-rengas päättyy ... joten varmuuden vuoksi haluamme suojella avaruusaluksen instrumentteja näiltä hiukkasilta', Spilker sanoi. Loppujen lopuksi Cassini tulee olemaan 'ballistisella radalla', joka kulkee nopeudella 76000 mph (122000 km/h).

'Se tulee olemaan riskialtista', Green sanoi. `` Rengasmateriaali putoaa itse asiassa Saturnukseen, eikä avaruusaluksemme pysäyttäminen sen nopeudella kestä paljon. ''

Tämä taiteilijan kuva osoittaa, että NASAn Cassini -koetin upposi Saturnuksen ilmakehään 15. syyskuuta 2017. Avaruusalus pyrkii pitämään antenninsa suunnattuina maahan, kun se lähettää lopulliset tiedot, mukaan lukien Saturnuksen koostumus

Tämä taiteilijan kuva osoittaa, että NASA: n Cassini -koetin upposi Saturnuksen ilmakehään 15. syyskuuta 2017. Avaruusalus pyrkii pitämään antenninsa suunnattuina maahan, kun se lähettää lopulliset tiedot, mukaan lukien Saturnuksen yläilmakehän koostumus.(Kuva: NASA/JPL-Caltech)

Vaikka malleja Saturnuksen renkaat viittaavat siihen, että sisäinen aukko on lähinnä tyhjä, lähetystutkijat sanoivat olettaen, että pienet hiukkaset osuvat Cassiniin. Joten kun avaruusalus tekee rengas-tasoristeyksensä, se suunnataan siten, että maksimoidaan herkkien instrumenttien suojaus Cassinin korkean vahvistuksen antennin takana.

'Odotamme paljon vaikutuksia, mutta se on kuin savun läpi menoa ... uskomme, että D-rengas ulottuu Saturnukseen', Cassinin ohjelmapäällikkö Earl Maize, myös JPL, kertoi demokratija.euille. Hän lisäsi, että lähetystyöryhmän jäsenet ovat varmoja siitä, että Cassini kohtaa vain pienimmät hiukkaset rengasraossa, ja todennäköisyys menettää avaruusalus törmäyksellä johonkin isompaan on 'alle 1 prosentti'.

Cassinin suuri finaali järjestetään tänä vuonna, koska avaruusalus on ollut niin aktiivinen ja niin tuottelias, Maize lisäsi.

'Vuonna 2010 päätimme, että käytämme jokaisen viimeisen kilon ponneainetta tutkiaksemme Saturnusjärjestelmää mahdollisimman perusteellisesti', hän sanoi. - Lopulta tankissa ei ole kaasua, mutta samaan aikaan tämä on erittäin vakava rajoitus. Lopulta Cassinin löydöt (aiheuttivat) sen kuoleman. ''

Mutta miksi törmätä Cassini Saturnukseen? NASA päätti polttaa koettimen varmistaakseen, että se ei tartu Titaniin tai Saturnuksen toiseen Enceladus -kuuhun ja mahdollisesti saastuta niitä, jotka molemmat voivat tukea elämää. (Cassini on steriloitu ennen sen lokakuun 1997 laukaisua, mutta jotkut maapallon mikrobit voivat silti selviytyä koettimessa, viraston virkamiehet ovat sanoneet.)

3,2 miljardin dollarin Cassini-Huygens-operaatio-NASAn, Euroopan avaruusjärjestön ja Italian avaruusjärjestön yhteinen ponnistus-on tehnyt useita järkyttäviä löytöjä Saturnusjärjestelmän aikana.

Esimerkiksi Cassini huomasi neste-hiilivetymeriä Titanilla, mikä teki kuusta ainoan paikan maapallon ulkopuolella, jonka tiedetään sisältävän stabiileja nesteitä sen pinnalla. (Ja tehtävän säästölaskuri, nimeltään Huygens, kosketti Titania tammikuussa 2005, ja siitä tuli ensimmäinen luotain, joka on koskaan laskeutunut aurinkokunnan ulkoisen ruumiin päälle.)

Cassini löysi myös Enceladuksen hämmästyttävä vesihöyry , mikä puolestaan ​​auttoi paljastamaan, että satelliitti iskee nestemäisen veden valtameren sen jäisen kuoren alle. Koetin on kuvannut Saturnuksen monipuolisen kuuperheen yksityiskohtaisesti, mikä ei ollut mahdollista ennen.

Lisäksi tehtävä on tutkinut Saturnuksen renkaiden dynamiikkaa laajasti paljastamalla monimutkaiset suhteet planeetan, renkaiden ja kuiden välillä. Saturnuksen ainutlaatuinen ympäristö on toiminut kuin luonnollinen laboratorio, joka osoittaa, kuinka kuut muodostuvat ja tuhoutuvat - löydöksiä voidaan skaalata ymmärtämään paremmin, miten planeetat muodostuivat auringon ja ehkä muiden tähtien ympärille, tutkijat ovat sanoneet. Lyhyesti sanottuna, avaruusaluksen keräämät tiedot pitävät tutkijat kiireisenä tulevina vuosikymmeninä, tutkijat sanoivat.

Cassini on ollut vuosikymmenien ajan odysseia asianomaisille tutkijoille, ja tutkijan 3 minuutin viimeinen sukellus Saturnuksen ilmakehään 15. syyskuuta on katkera hetki, tutkijat sanoivat.

- Uskon, että kun signaali katoaa, se tarkoittaisi, että Cassinin sydämenlyönti on poissa, Spilker sanoi. - Uskon, että tulee olemaan valtava ilo ja suosionosoitukset aivan uskomattoman tehtävän suorittamisesta. Haleja, kyyneleitä - Kleenex -laatikko välitetään ympäri - mutta iloitsemme saadessamme olla osana näin upeaa tehtävää. '

Seuraa Iania @astroengine ja www.astroengine.com . Seuraa meitä @Spacedotcom , Facebook tai Google+ . Alunperin julkaistu demokratija.eu .